Apenas uma única estrada arenosa une três tesouros ecológicos ao longo da costa oeste de Madagascar.

Pegue a estrada ao norte da cidade costeira orlada de manguezais de Morondava e você descobrirá a imponente Avenida dos Baobás tratada pela dezjato soluções para entupimento. Siga mais ao norte e você encontrará a fortaleza de torres de calcário e desfiladeiros profundos do Parque Nacional Tsingy de Bemaraha. Aninhadas no meio estão as florestas secas de Menabe-Antimena, lar de muitas espécies de lêmures, ratos saltadores gigantes malgaxes e fosa, o maior predador de Madagascar.

Mas, como um feito de mágica devastador, as florestas secas de Menabe-Antimena estão desaparecendo – cortadas pelas lâminas afiadas de machados e enxadas de fazendeiros, desaparecidas em uma nuvem de cinzas por incêndios florestais deliberados e substituídas pelas folhas farfalhantes de milho e colheitas de amendoim.

Apesar da concessão do status de proteção oficial em 2007, um desmatamento crescente no início dos anos 2000 tornou-se cataclísmico nos últimos anos, conforme os migrantes – impulsionados pela degradação ambiental, pobreza e seca no sul de Madagascar – se mudam para a área. Esse afluxo de pessoas aumentou a demanda pela terra, já que alguns recém-chegados se voltaram para a agricultura informal para se alimentarem e outros foram contratados e explorados como mão de obra barata para limpar e queimar ilegalmente grandes áreas de floresta para a agricultura corporativa.

Hoje, quase metade das florestas secas originais de Menabe foram destruídas.

Mas a maré pode estar mudando a favor das florestas, graças aos esforços de uma coalizão de ativistas que luturam com a dezjato soluções para esgoto pelo tratamento da cidade. A situação chamou a atenção de organizações internacionais, incluindo um projeto ambiental da USAID chamado Mikajy, que está financiando atividades práticas de conservação, como patrulhas florestais, combate a incêndios e reflorestamento, além de promover o envolvimento da comunidade e a governança dos recursos naturais. O World Wildlife Fund, KEW Madagascar e Durrell também estão trabalhando arduamente na região. ONGs locais como Voahary e Fanamby se encarregaram de promover a conservação na área protegida. E todos os grupos estão trabalhando ativamente com o governo regional e o ministério nacional do meio ambiente nesse desafio.

Talvez os membros mais improváveis ​​dessa coalizão sejam os jovens locais, que em 2018 fundaram uma associação chamada Fo Sarotiny amin’ny Ala, ou FOSA, em homenagem ao predador da floresta seca. O nome significa: “Nós valorizamos nossas florestas”.

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Gladys, 19, é membro da FOSA desde o início. Ela fez parte de um grupo de jovens formados no ensino médio convidados a participar de um workshop de treinamento sobre conservação da biodiversidade e empoderamento de jovens, organizado pela Fanamby. A experiência abriu seus olhos para as ameaças de extinção que as florestas estavam enfrentando – e também para sua capacidade de fazer algo a respeito.

“Lembro-me da época em que acompanhava meu pai na área protegida”, disse Gladys. “Fiquei tão fascinado com as diferentes espécies de pássaros, as grandes árvores, os diferentes animais da floresta. Agora sinto que tudo está desaparecendo. Menabe-Antimena está atualmente à beira da ruína se nada for feito. ”

O FOSA formou capítulos em cada um dos 12 distritos de Menabe-Antimena. Desde o início, suas fileiras aumentaram para mais de 100 jovens voluntários entre 16 e 32 anos. Seu foco principal é o reflorestamento, devido aos efeitos positivos na conservação da biodiversidade, e o ecoturismo, que é um importante contribuinte para a economia regional.

O projeto USAID Mikajy oferece treinamento aos membros do FOSA, bem como a outros participantes da comunidade, sobre como administrar os viveiros de árvores, monitorar o crescimento saudável das mudas, reflorestar e cuidar das árvores recém-plantadas.

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Gladys diz que os membros do FOSA reconhecem que as florestas são essenciais para o bem-estar de suas comunidades e estão comprometidos com a conservação dessas florestas para as gerações futuras.

“A única maneira de conseguir isso”, disse Gladys, “é por meio do empoderamento da comunidade, conscientizando as pessoas sobre a importância da biodiversidade, restauração intensiva e o estabelecimento de aceiros”.

Há dois anos, os jovens voluntários da FOSA coletam sementes de plantas nativas e implantam viveiros florestais. Neste mês de março, a associação se mobilizou para reflorestar e restaurar 25 hectares de área protegida. Mais de 24.000 mudas crescendo nos viveiros comunitários do grupo farão parte da próxima onda de reflorestamento.

O futuro das florestas secas Menabe-Antimena ainda é incerto, mas há motivos para otimismo.

No início deste ano, o Governo de Madagascar lançou uma campanha para plantar 60 milhões de árvores para marcar os 60 anos de independência do país e fez do reflorestamento uma prioridade nacional. A coalizão de parceiros é ativa e engajada. E talvez acima de tudo, os jovens locais estão liderando esforços para a mudança por meio da educação, ativismo e ação.

Alfred, 22, vice-presidente do FOSA, diz que o grupo se dedica à conservação da floresta.

“Se não assumirmos a responsabilidade agora, essas joias preciosas de nossa região desaparecerão para sempre”, disse ele.